El sistema immunitari enfront del coronavirus

Els efectes del coronavirus al sistema immunitari expliquen la diferència observada entre
els pacients joves i la població de risc

Tot i que encara no es coneix amb exactitud com funciona el coronavirus COVID-19, sí que està quedant clar que afecta de manera diferent a persones joves i a la població de més edat. Mentre que els joves solen tenir símptomes lleus i fins i tot superar la malaltia sense adonar-se (asimptomàtics), en molts casos la població de risc pateix símptomes greus i requereix hospitalització.

De fet, la majoria de defuncions per coronavirus es deuen al caos que el virus provoca en el sistema immunitari, i no al mal causat pel virus en si. Així, una vegada infectat per COVID-19, el cos activa les defenses habituals per a lluitar contra el virus. Això implica l’activació d’interferons, grups de proteïnes encarregades d’interferir en la multiplicació del virus i així disminuir el seu perill. Els interferons també manen senyals per a activar altres cèl·lules defensives, i així controlar la infecció.

Aquesta resposta inicial és la que provoca els símptomes lleus, com a febre o tos, que serveixen per a alertar al cos de l’atac i per a intentar expulsar els virus, respectivament. Això explica també el període que passa entre que el virus entra en el cos i els primers símptomes, el temps d’incubació, que ha dificultat el control de la pandèmia.

La resposta dels interferons proporciona temps a la resta de defenses immunitàries per a actuar. La segona línia de defenses inclou anticossos específicament vírics i cèl·lules T, que ataquen directament al virus. Aquestes cèl·lules són les que eviten tornar a infectar-se una vegada superat el virus.

 

No obstant això, en algunes ocasions el virus es pot multiplicar i estendre pel cos abans que el sistema immunitari pugui reaccionar. Això pasa quan una gran quantitat de virus ha infectat el cos, com pot ser el cas dels sanitaris exposats constantment al coronavirus; o bé quan les defenses immunitàries del pacient estan afeblides, com ocorre amb la població de risc.

Així s’explica que sigui la població gran i pacients amb altres malalties o immunodeprimits els que sofreixin les conseqüències més greus pel virus. Si el COVID-19 aconsegueix allotjar-se en els pulmons, pot desenvolupar-se una pulmonia. En aquest punt, gran part del mal no és provocat pel propi coronavirus, sinó per la resposta del sistema immunitari tractant d’eliminar totes les cèl·lules infectades.

Si el cos aconsegueix recuperar el control i anar destruint el virus, la persona infectada es recuperarà. No obstant això, la resposta de les defenses immunitàries pot ser tan dràstica que danyi les restants cèl·lules sanes dels pulmons, resultant en els casos més greus. Això és el que ocorre quan s’alliberen les citocines. En la majoria de morts per *coronavirus, s’ha observat aquesta acció desenfrenada de les citocines, que acaben afeblint al cos.

Segons les primeres recerques, els pacients amb un sistema immunitari afeblit, com les persones immunodeprimides i les de més edat, són les que presenten una resposta immunològica més agressiva. Això és el que ha portat a alguns experts a recomanar tractaments antivirals en les fases primerenques del COVID-19, per a evitar arribar a una fase crítica. Per als quals arriben a aquesta última fase de la malaltia, pot ser que els medicaments *inmunosupresores siguin efectius; ja que ajudarien a regular la resposta immune.

 

Font: Dana G. Smith a Medium.